Teleskope auf La Palma “ausser Betrieb”

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Ein Dutzend Teleskope auf dem Roque de Los Muchachos, darunter das Gran Telescopio de Canarias und die vier Cherenkov-Teleskope, können seit zwei Wochen nicht mehr in den Nachthimmel schauen, was die laufende astrophysikalische Forschung beeinträchtigt.

Grund für diese Entscheidung war das Vorsorgeprinzip, denn wie der Direktor des Observatoriums, Juan Carlos Pérez Arencibia, erklärt, war es nur in zwei Nächten nach dem Ausbruch des Vulkans Cumbre Vieja notwendig, die Observatorien vollständig zu schließen.

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Teleskope auf La Palma "ausser Betrieb"
Teleskope auf La Palma "ausser Betrieb"

Zu den von dieser Entscheidung betroffenen Teleskopen gehören das Gran Telescopio de Canarias (GTC), die vier Cherenkov-Teleskope, das Isaac Newton-Teleskop und die Magic-Teleskope. Im Falle des Cherenkov, das eines der wenigen Teleskope ist, dessen Struktur im Freien verbleibt, haben die Projektträger außerdem einen zusätzlichen Schutz für seine Teile geschaffen, um zu verhindern, dass Asche eindringt und Probleme verursacht.

Von den 17 wissenschaftlichen Einrichtungen des Observatoriums auf La Palma sind insgesamt sechs Teleskope aktiv. “Sie sind an manchen Abenden geöffnet”, betont Pérez. Die Verantwortlichen des Observatoriums verfügen über Informationen aus erster Hand vom wissenschaftlichen Komitee von Pevolca und der Staatlichen Meteorologischen Agentur (Aemet). “Wir richten uns nach den Wettervorhersagen, um Entscheidungen über die Aktivität der Teleskope zu treffen”, erklärt der Direktor. Alle 12 Stunden veröffentlicht das Team ein internes Bulletin mit den Aemet-Vorhersagen, mit denen sie die Beobachtung des Nachthimmels organisieren.

Glücklicherweise befindet sich der Roque de Los Muchachos im Norden der Insel, so dass die Asche des Vulkans nur selten auf die Insel gelangt. “Die Asche kommt nur bei südlichem Wetter an, was zu dieser Jahreszeit sehr selten ist”, sagt der Forscher, der darauf hinweist, dass selbst wenn die Vulkanasche den Berg erreicht, die Häufigkeit minimal ist. “Da wir uns in großer Höhe über dem Eruptionsherd befinden und so weit vom Hauptkegel entfernt sind – etwa 18 Kilometer Luftlinie -, sind die Ascheepisoden, von denen die Sternwarte betroffen ist, von sehr milder Natur”, erklärt Pérez Arencibia. In den wenigen Fällen, in denen Asche in diesem Gebiet gelandet ist, war sie viel kleiner und in so geringen Mengen, dass sie sich nicht ansammelte. “Hier passiert es nicht wie in den Städten, und wir sehen auch keine Bilder von Ascheregen wie in Santa Cruz de La Palma oder anderen Orten in der Nähe des Vulkans”, bemerkt er.

Sie hatten auch keine Probleme, das Gebiet zu erreichen, da alle Straßen, die zum Roque de Los Muchachos führen, offen geblieben sind. Während ihrer täglichen Besuche gehen sie ihrer üblichen Routine nach: Sie ergreifen Präventivmaßnahmen, nehmen Korrekturen vor oder aktualisieren die Software der Teleskope. “Wir führen die Wartungsarbeiten ganz normal durch, da diese Aufgaben normalerweise am Morgen erledigt werden, während die Teleskope nachts nur für die Beobachtung des Himmels genutzt werden. Ein Himmel, der nichts von seinem charakteristischen Glanz eingebüßt hat, obwohl nur wenige Kilometer entfernt ein Vulkan ausbricht, der in 4.000 Metern Höhe ununterbrochen Lava und umweltschädliche Gase ausstößt.

Der Forscher erinnert daran, dass das Observatorium einen Notfallplan für klimatische Ereignisse wie die Asche hat. “Wir müssen uns genauso vorbereiten, wie wenn es Kalamitäten, Schneefälle oder sehr starke Regenfälle gibt”, betont er. Und wie bei solchen klimatischen Ereignissen üblich, verlangsamt die präventive Schließung der Teleskope aufgrund des möglichen Ascheregens das Tempo der Forschungsprojekte. “Wenn die Eruption der Cumbre Vieja noch lange anhält, wird es Projekte geben, die in diesem Jahr nicht mehr beobachtet werden können”, sagt der Leiter des Observatoriums.

Die Himmelsbeobachtung ist in zwei Semester unterteilt, für die ein Kalender vorgeschlagen wird, damit die verschiedenen Forschungsgruppen – sowohl auf nationaler als auch auf internationaler Ebene – die Beobachtungszeit nutzen können, die ihnen nach Vereinbarung zusteht. “Da es Teleskope gibt, die beschlossen haben, während dieser Zeit komplett zu schließen, haben sie weniger Beobachtungskapazität für jedes Projekt”, betont Pérez, der darauf besteht, dass dies auf jeden Fall “korrigiert werden kann”. Nach dem Ende des Ausbruchs werden die Beobachtungskalender überprüft und an die laufenden Projekte angepasst.